21日舉行的2021年蘋果春季發表會之中,全新產品「AirTag」是被譽為「健忘救星」的一大亮點:用戶只要把AirTag附加在需要被追蹤的物品上,就可以隨時透過「尋找」APP定位物品位置,再也不怕掉東西。

不過,早在十年前就有一間新創公司「TrackR」實現了AirTag所有功能,不但獲得Amazon投資、也被Google納入智慧家庭生態系而備受矚目。但後來因為商業模式缺乏差異化且純硬體產品容易被複製,TrackR的成長後繼乏力,於是,2018年底TrackR決定大力改革,由曾任職Tesla、Facebook的營運長Nate Kelly接任執行長,改名為「Adero」並裁員45%,力圖轉型為軟體服務平台並爭取企業客戶。

而Apple發佈AirTag的同時,也宣稱將支援第三方藍牙追蹤裝置,Adero是否能把握機會,趁勢轉型成功?


和Apple發表的AirTag相當類似,Adero的產品是一個約十元硬幣大小、內建低功率藍牙訊號發射器的智慧標籤。可附加在鑰匙、錢包、行李等想要保持追蹤的物品,再透過手機APP配對,掌握物品位置。

在藍牙訊號30公尺的有效範圍內,Adero提供雙向模式:1. 找東西:標籤離手機超過有效範圍時,標籤會發出高達92分貝(約大卡車行駛音量)的警告音。2. 找手機:按下標籤上的按鈕讓手機發出鈴聲,就算開啟靜音模式依然有效。

如果物品遺失在超出藍牙信號的有效範圍之外該怎麼辦?這時候就得依靠Adero主打的群眾定位(Crowd GPS)技術找回來啦!

1. 決定智慧標籤成敗的關鍵–群眾定位(Crowd GPS)技術

群眾定位系統主要由藍牙標籤、APP以及雲端資料庫構成。一旦標籤物掉落在有效範圍之外,便開始主動發射帶有專屬識別碼的訊號。此時若有安裝Adero APP的手機進入訊號範圍,就會把所在位置的GPS座標上傳到雲端資料庫,資料庫再根據識別碼通知失主物品掉落的位置。比如說,小明的錢包掉在捷運上,剛好坐在附近的小美手機上剛好裝了Adero APP,小明的手機就會接收到自己的錢包現在流浪到哪裡。

而根據Apple官方網站說明,AirTag也運用了類似機制:被設定為遺失的AirTag會發出加密過的藍牙訊號,讓附近的Apple裝置都能偵測得到,拾獲者也能透過NFC功能獲得失主留下的聯絡資訊。

然而,這種機制的特色是:使用者密集度越高,群眾定位覆蓋範圍越廣,尋獲失物的機率就越高;換句話說,在都市裡尋找失物會比較容易,在人煙稀少的郊區則是希望渺茫。根據Adero提供的估算公式,以台北市為例,假設每人每天移動距離1.6公里,那麼只要2611個使用者(約台北市人口的千分之一)就能讓群眾定位技術發揮效用。

雖然表面上以智慧標籤做為產品,但實際上藉由群眾定位技術描繪出的使用者行為才是價值所在。因此,Adero的首要任務是建立起正向循環:提高覆蓋率吸引更多用戶,讓更多用戶進一步增加群眾定位的覆蓋率。對消費者來說,群眾定位的覆蓋率越高越容易找回遺失物;但從企業觀點來看,打造一個普及的平台更是爭取企業客戶加入Adero生態系統的有利條件。

看重Adero的潛力,Amazon和Google先後將其整合進自家智慧家庭的發展藍圖;時隔多年,作為後進者的Apple也推出AirTag試圖急起直追。

2. 萬物聯網讓虛實整合、無縫購物體驗不再是夢,吸引科技巨頭紛紛投入

Alexa是Amazon推出的語音助理服務,能夠接收帶有關鍵字的語音指令處理簡單家務。Adero標籤與Alexa配對之後,使用者出門前一邊穿鞋、一邊發問:「Alexa,我的手機和鑰匙呢?」語音助理就會讓目標物發出聲響,出門前不再匆忙東翻西找。

Google在2014年以32億美元收購的智慧家庭應用「Nest」也支援Adero標籤。當Nest偵測到使用者待在家而未超出家用Wi-Fi範圍,則該使用者配對的所有Adero標籤都會被關閉提醒,避免誤觸產生不必要的噪音。直到使用者準備外出,Nest才會打開提醒功能。

接下來,Adero若成功切入Apple生態系,無所不在的Siri就是下一個技術出海口。

為何各大科技巨頭都先後投資或研發智慧標籤?關鍵在於群眾定位技術具備成為物聯網基礎建設的巨大潛力。相較於傳統全球定位系統(GPS),無論是Adero採用的藍牙技術,或是AirTag採用更精準的超寬頻技術(Ultra-wideband,簡稱UWB),都有電路體積小、耗電低的優點,更能輕易地結合微型裝置深入生活中的各種情境。

在「什麼都有,什麼都賣」的Amazon眼中,正是讓通路更加廣闊的未來。想像未來的某一天,當你逛街看到喜歡的衣服,只要說出:「Alexa,我想買這件。」口袋裡的神奇助理馬上為妳掃描衣服上的智慧標籤,根據內含資訊找出最近的倉庫,處理訂購、支付、寄送。不需拿出手機,眨眼間完成所有購物流程;顧客在店面的購物行為也可以被記錄分析,做為店家改進擺設、動線的依據。

另一方面,網頁搜尋起家的Google更能看出智慧標籤的潛力:當所有事物都加上專屬標籤,「搜尋」的邊界從虛擬拓展到現實,也許才是物聯網概念落實的起點。舉例來說,幅員廣大的工廠裡所有設備若能標籤化,安全檢查時就可以搜尋需要更新的位置,省下地毯式走訪調查的人力,中央主管機關也能即時掌握轄區內所有資訊。

此外,未來人口組成將趨向高齡化社會,記憶力退化的銀髮族群越來越多,若群眾定位系統發展成熟,補足市面上現有長者/兒童手環採用傳統GPS技術待機時間短、較易受地形遮蔽的缺點,降低長者/兒童日常生活中的安全顧慮。

隨著科技進步,虛擬與現實的界線將逐漸模糊,讓我們得以來去自如。但享受資訊快速流動帶來便利生活的同時,更要考量隨之而來的隱私及安全問題。

3. 避免再度失敗須面對的兩大挑戰:硬體加值服務以及資訊安全

麥肯錫全球研究中心預測,2025年全球物聯網產業規模將達4~10兆美元,其中大半由醫療照護產業(40%)和製造業(37%)所貢獻。

2019年《FastCompany》將Adero選為最創新公司前十名。然而,在此之前Adero前身TrackR的估值卻一度由2017年的1.5億美元大幅下滑至2018年4000萬美元。這是因為前一年度TrackR登上群眾募資平台Indiegogo,雖然募到了174萬美元,卻因為製造延誤及品管問題,導致消費者一面倒的負面評價,傷害了多年經營成果。

TrackR面對的是所有硬體新創公司幾乎都得面臨的困境:為了和對手做出差異而著手開發複雜的產品功能,卻也相對提高了生產難度對良率造成影響。因此,對資金不夠充沛的新創企業而言,常常得在生產難度和技術深度之間權衡。

有鑑於此,Adero新任執行長Nate Kelly上任後首要之務,就是站在過往硬體技術基礎之上,積極找尋能利用雲端平台為用戶加值的新服務;另一方面則是將經營重點由消費市場(B2C)轉向企業市場(B2B)。但不可否認地,龐大的市場潛力仍然吸引大廠投入,我們仍能期待智慧標籤在未來掀起一波「萬物皆可尋」的科技革命。

另外必須謹慎看待的是,智慧標籤雖然帶來許多好處,但若缺乏資訊安全的保護,個人資料等隱私更容易在無意間外洩。因此,除了期待業者能自我要求做好防護,良好的資訊安全意識也是身為科技公民的我們面對未來需要培養的能力。

為了提高用戶信任,Apple自然也在此下足功夫:除了資料處理過程完全匿名並經過加密處理之外,也會偵測用戶端周圍是否存在非本人所有的AirTag,必要時發出警示,杜絕有心人士利用AirTag非法跟蹤的風險,保護用戶。從治安的角度來看,智慧標籤或許能改善打擊犯罪的效率,卻也如同無所不在的監視器一般,執法尺度的拿捏將在維護治安及侵犯人權之間面臨挑戰。

在科技發展的過程中,便利與隱私、安全一直是價值天平的兩端,其中的利弊得失需要不斷地權衡。但科技始終來自於人性,人類未來會走向先進的科技烏托邦?或是喬治歐威爾《1984》書中描繪的監控世界?一切取決於我們運用科技的方式。

未來,當Apple這隻科技巨獸跨進自家長期耕耘的領域之後,Adero是否能夠藉機乘風破浪?或是就此淹沒在滔天巨浪之下?也值得大家後續觀察。

*本文獲「創新拿鐵」授權轉載,原文:這間新創公司連Apple都向他學習?AirTag不只是「健忘救星」,看大廠如何透過「群眾定位」搶佔商機!

責任編輯:李頤欣