微軟創辦人比爾蓋茲(Bill Gates)日前投書《新英格蘭醫學期刊》(The New England Journal of Medicine),直指新冠肺炎(COVID-19,通稱武漢肺炎)對世界帶來的嚴重後果,已經超越傳染病SARS和MERS,並據此提出短期與長期的建議。

比爾蓋茲引用衛生專家Christopher Chadwick的話:提到能與1918年流感大流行相匹敵的疫病,已經不是假設(if),而是現在進行式(when)...新冠肺炎很可能是百年一見的大流行病。

他的憂慮源自目前疫情的幾個要點:

1. 新冠病毒同時對健康成年人和已經有健康問題的老年人造成致死威脅。

2. 致死率約為1%,介於1957年流感大流行(0.6%)和1918年流感大流行(2%)之間,總體來說比起典型的季節性流感高上許多倍。

3. 能高效傳播。平均而言,一個患者會傳給2-3人,使患者呈指數增長。

4. 能經由輕症或甚至無症狀患者傳播,相比之下,中東呼吸症候群冠狀病毒感染症(MERS)和嚴重急性呼吸道症候群(SARS)僅能經由有症狀的患者傳播,這使新冠肺炎疫情較難控制。

短期衝刺:加速疫苗開發,協助中低收入國家防疫

目前來說,專家已經開發至少8種候選疫苗,經動物測試合格後,最早能在6月進行大規模臨床試驗。而蓋茲則建議,動用諸如機器學習等篩選技術,來加速治療藥物在數週內進入臨床試驗的進程。

除此之外,即便疫情在各國延燒,蓋茲建議應向經濟與醫療資源都處於弱勢的中低收入國家伸出援手:在中低收入國家設立診所、配置醫療人員。不僅是出於人道關懷,更是防堵新冠病毒以及未來疫病全球傳散的重要一環。

長期建設:標準化、國際合作、資金三方整合的疫苗藥物防疫平台

比爾蓋茲認為,更重要的是建置國際共通的資料庫和防疫平台,使各國具備高效因應下一次傳染病的能力。

以疫情監控來說,應該建置一個疫情個案資料庫,規定各國必須分享疫情資訊,開放給相關組織使用。政府要能夠從資料庫中取得專業人士的名單--包括有能力迅速因應疫情的在地領導者和國際專家,以及緊急時刻能夠進行物資提供與調度的廠商名單。

進一步來說,有鑑於此次疫苗開發遠趕不上病毒傳播速度,蓋茲呼籲應建置一個:發現新型傳染病的短短幾個月內、就能夠安全且快速地核准並生產數十億劑量疫苗及藥物的平台。

除了要能夠在這個平台上進行基本的規格檢核和篩選程序之外,要建置此平台,蓋茲列出另外兩個挑戰:國際合作和資金。

開發疫苗與藥物,牽涉大規模的臨床試驗和授權協議,而這些程序通常跨國境進行。因此,這個平台應含納世界衛生組織研究暨發展部門(World Health Organization R&D Blueprint)等國際衛生組織,促成研究優先次序、以及臨床試驗相關項目的共識,目標是能夠在短短3個月內取得最終臨床試驗結果並獲得監管機構批准,同時不犧牲患者的安全,達到品質與速度的雙贏。

再來是資金。由於防疫產品是高風險投資,政府資金很重要,能夠使製藥公司無後顧之憂地全力生產藥物;而來自其他捐助者的資金,則用來投資能夠在短短數週內生產大量疫苗的設備。生產出來的疫苗,必須由政府出資收購,分發給需要的人,並且與業界達成協議,疫情期間,不能將疫苗和藥物賣給出高價的人。

蓋茲直白地指出,要對抗傳染病,需要好幾十億美元,比原本的預算多上許多倍,但是,就是需要這麼多錢。回頭看看新冠肺炎流行期間,供應鏈斷裂、股票市場低迷,更不用提人命殞落,這樣一筆投資,反而划算多了。

核稿編輯:林易萱