除了晶片,還有什麼東西能吸引各國爭奪?答案是天然氣。近來天然氣價格創新高,各國也爆發「搶氣潮」,除了天候因素,也是節能減碳趨勢下的結果。

今年8月紐約商品期交所(NYMEX)天然氣期貨價格,漲至約每百萬英熱4美元,不僅是去年同期約1.6倍,也創下近3年最高水準。在亞洲,8月上旬天然氣現貨價格過去一年暴漲5倍,歐洲天然氣指標價格是1年前6倍。

天然氣為何大漲?首先是季節因素。近來北美、歐洲創下高溫紀錄,冷氣大開導致用電量增加,做為發電來源的天然氣也水漲船高。國際能源署(IEA)統計顯示,歐盟今年1月到5月天然氣火力發電量,比疫情爆發前的2019年同期還高。接下來北半球將進入冬季,做為燃料暖氣的天然氣需求又上升,價格也持續居高不下。

成為減碳替代能源
歐、亞爭搶,俄當新武器

其次是結構性因素,主要是環保減碳趨勢下,各主要經濟體推動減煤或棄核,天然氣遂成為替代能源。

例如中國為實現2060年「碳中和」目標,天然氣需求不斷上升。今年上半年中國天然氣進口數量近6千萬噸,年增23%。《日經Business》今年7月引述統計,2021年中國液化天然氣(LNG)進口量可望超越日本,成為全球第一大進口國。

在供給面,各大石油公司近年來刪減資本支出,像埃克森美孚(ExxonMobil)與雪佛龍(Chevron),在環保壓力下,都減少油氣探勘,各國也開始縮手。《金融時報》指出,2020年初以來,除了卡達正在推動大規模天然氣出口項目擴建,全球幾乎沒有新的液化天然氣出口項目獲得批准。

供不應求下,不少機構預測未來天然氣價格將維持高檔。摩根大通今年8月報告稱:「我們沒料到天然氣這麼快就升到每百萬英熱單位4美元。」高盛也上調對明年夏季及冬季的價格預測。

天然氣奇貨可居,也成各國爭奪資源。摩根大通報告預估,今年美國進入冬季時,天然氣庫存可能降至2018年以來最低水準,「美國天然氣市場處於令人不安的態勢。」《富比世》則稱,「如果我們在美國國內無法獲得足夠的天然氣,我們將不得不從其他地方獲得。」《日經Business》表示,為了避免庫存不足,「歐洲和亞洲企業已開始在爭奪天然氣。」

在歐洲,目前天然氣庫存比5年平均水準低25%。近來俄羅斯減少向歐洲輸送天然氣,德國總理梅克爾說,如果莫斯科把天然氣當成「武器」,可能會對俄實施進一步制裁。

雖然天然氣搶手,但它也被批評為無法有效減碳,一些企業開始試著「綠化」。彭博今年8月報導,石油巨頭英國石油(BP)正在銷售從美國愛荷華州牛糞裡取得的天然氣。荷蘭皇家殼牌(Royal Dutch Shell)和法國道達爾(Total),則在嘗試一些價值數百萬美元的氫能項目。

《華爾街日報》引述氫能委員會(Hydrogen Council)數據,截至今年6月底,計畫中的大型綠色氫能項目有244個,較1月底成長50%以上。該委員會估計,用於氫能項目的資金已達數百億美元。英國石油預測,若要實現零碳排放目標,到2050年,氫能可能會占世界能源消費約16%,而目前這一比率還不到1%。

廉價天然氣短期回不去了
需求有增無減,台灣別忽視

不論傳統天然氣或綠色氫能,取得開發成本都上升,這意味著廉價天然氣短期內恐一去不返,這也會對經濟帶來一系列連鎖反應。

首先,天然氣漲價使發電成本上升,英國能源市場監管機構今年8月初發布公告,將從10月1日起上調能源價格上限,涉及約1500萬用戶。這是英國今年第二次上調。在美國,財經頻道CNBC也稱:「天然氣價格上漲是通貨膨脹的幽靈,已經成為(美國)拜登政府的經濟和政治阻力。」

價格漲!今年天然氣已漲約7成
價格漲!今年天然氣已漲約7成(圖表製作者:楊少強)

需求增!台灣天然氣進口量創新高
需求增!台灣天然氣進口量創新高(圖表製作者:楊少強)

同時,在減碳趨勢下,天然氣需求將有增無減。國際能源署預計,到2024年,天然氣需求將比疫前水準成長7%。麥肯錫也認為,到2035年,液化天然氣需求預計將以每年3.4%的速度成長,超過其他化石燃料。

台灣也無法自外於這股趨勢。經濟部次長曾文生今年4月表示,為達到電力減碳,政府將「從天然氣及綠能著手。」目前天然氣約占台電發電4成,是最重要的發電來源之一。近年來台灣進口的液化天然氣數量屢創新高。天然氣漲價,加上近來海運費用高漲,發電成本將上升。若電價持續凍漲,台電虧損擴大,後續代價,恐怕仍要由全民承擔。

天然氣大漲反映一個基本事實:減碳不是免費午餐。若要享受環保,就要承擔能源成本上升的代價。「我準備好為減碳多付錢了嗎?」這恐怕是天然氣價格大漲之際,人人都應自問的問題。(延伸閱讀:商周ESG與永續者同行